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        아토피, 탈출구는 없는가 [매일경제]
등록일
        2005.10.08
 
40대 초반 직장인 김씨는 요즘 잠을 거의 이루지 못한다. 초등학교 5학년에 다 니는 아들
이 지난 여름부터 아토피(Atopy) 피부염이 재발했기 때문이다.
얼핏 잠이 들었는가 하면 어느새 깨어 북북 긁어대는 소리에 김씨도 깨어나 고 통스런 새
벽을 보낸다. 끊임없이 이어지는 아이의 가려움증과의 전투가 끝나갈 즈음, 이불 위에는
흥건히 번진 핏자국과 수북하게 쌓인 각질이 밤새 어려웠던 싸움을 이야기해 준다.

다섯살 난 딸 아이의 엄마인 백씨는 아기가 5개월이 지나면서 갑자기 얼굴이 벌겋게 붓
고 목에는 붉은 발진이 솟아나기 시작해 병원에 가 보니 아토피 피부 염이라는 진단이었
다고 말했다.

약을 바를 때면 약간 진정이 되기도 하지만 다리 겨드랑이 등으로 가려움증이 번져 온 몸
이 상처투성이가 되었다. 딱지 앉은 얼굴, 고름 있는 다리, 짓무른 목과 겨드랑이, 어깨
와 목 둘레에 잡힌 발진들….

초등학교 5학년짜리 딸 아이를 둔 주부 김씨는 지난 2002년 캐나다로 이민을 떠났다. 딸
의 아토피 피부염이 너무 악화됐기 때문이다.

다행히 캐나다에서 6개월 정도가 지나자 피부염은 거의 사라져 먹고 싶었던 쇠 고기도
실컷 먹을 수 있었다. 한국에서는 제대로 영양분 섭취를 하지 못해서인 지 키가 작아 반
에서 놀림감이 되곤 했는데 키도 1년 새 10㎝나 자랐다. 그러 나 지난해 10월 한국에 다
시 들어오고 보름이 지나서 병세가 재발했다.

한국은 지금 '문명병' '현대병'이라고 불리는 아토피의 대공습에 시달리고 있 다. '시골보
다는 도시, 지방보다는 서울, 강북보다는 강남에 환자가 많다'는 아토피 피부염은 이제
누구랄 것없이 걸릴 수 있는 흔한 질환으로 우리의 생활 을 위협하고 있다.

아토피(Atopy)는 그리스어로 '기묘해서 알 수 없다는 뜻'을 가지고 있다. 말 그대로 현대
의학에서조차 원인과 치료에 대해 해결책을 내지 못하고 안갯속을 헤매고 있는 실정이
다. 의학계에서는 아토피를 에이즈, 암에 이어 현대 의학이 풀어야 할 과제로 취급하기
시작했다.

김정진 뉴코아한의원 원장은 "국내 아토피 환자는 200만명에 이르고 이 중에서 반드시
치료를 받아야 할 환자만도 100만명으로 추정된다"며 "성장기 어린이의 음식ㆍ의료문
화, 환경오염의 심화, 청소년기의 스트레스가 겹쳐지면서 환자가 매년 증가하는 추세"라
고 말했다.

인하대 산업의학과 임종한 교수팀이 지난 6~7월 서울 대전 대구 포항에서 초등 학교와
보육시설에 다니는 어린이 1831명을 대상으로 조사한 결과 지난 1년 간 알레르기 피부염
을 앓았던 아이가 22%에 달했다. 어린아이 5명 중 1명은 알레 르기 피부염을 앓은 셈이
다.

최근 선진국에서도 아토피 피부염의 유병률은 해가 갈수록 증가하는 추세를 보 이고 있
다. 영국에서는 15~20%, 덴마크는 21.3%, 호주는 30.8%가량 아토피 환 자가 있는 것으로
보고되고 있다. 1970년대 아토피 피부염 유병률은 6세 이하 어린이에게서 3% 정도에 불
과했다.

아토피 피부염이 무서운 것은 가려움증과의 싸움이 장기화되면서 각종 육체적 정신적 질
병을 동반한다는 점이다. 2004년 1월부터 6월까지 함소아한의원을 찾 은 1만6820명의 아
토피 아이 중 44.1%에 달하는 7424명이 아토피 이외에 다른 질병을 동반했다. 그 중 비염
이 1184명(15.9%)으로 가장 많았고 식욕부진 988 명(13.3%), 성장부진 708명(9.5%), 잦은
감기 532명(7.2%) 순이었다.

또한 체중이 평균보다 가벼운 아이들은 9192명(54.95%), 신장이 작은 아이는 9 021명
(53.92%)이나 되어 아토피가 정상적인 성장발육을 방해하고 있는 것으로 나타났다.

아토피를 앓고 있는 아이들은 대인기피증이나 우울증까지 겹치는 경우가 많다. 최근 갑
자기 얼굴과 팔, 다리에 각질이 일기 시작하면서 아토피 피부염이 생긴 지희(여ㆍ6)는 주
위 친구들이 피부병 환자라고 손가락질하면서 '왕따' 취급을 받고 있다.

처음에는 울며 엄마에게 달려오던 지희는 점차 자신을 놀리는 아이들에게 욕설 로 대꾸
하고 점점 심술궂은 성격으로 변하기 시작했다.

한림대 피부과 박천욱 교수가 최근 아토피 피부염 환자 모임 회원 453명을 대 상으로 조
사한 결과, 상당수가 외모로 나타나는 증상 때문에 대인관계에 어려 움을 겪고 사회적 불
이익을 경험하고 있다고 응답했다.

43%는 학교나 직장에서 놀림을 당한 적이 있으며, 56%는 친구나 연인을 사귀는 데 어려
움을 겪는다고 답했다.

이 같은 원인으로 10명중 8명(82%)이 우울증, 자신감 상실 등을 경험하고 있는 것으로 나
타났다. 또 88%가 증상이 개선됐더라도 재발이나 증상 악화 때문에 ' 항상 불안하다'고
답변했으며, 92%는 업무 및 학습 능률 저하를, 89%는 수면장 애를 겪고 있는 것으로 나
타났다.

[김완묵 기자]

 
 
 
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